4 anni, 150 storie dopo, il finalista di Pulitzer è stato riconosciuto per aver indagato sull'omicidio della Louisiana Klan

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Per quattro anni, Stanley Nelson ha indagato sulla morte di Frank Morris, un calzolaio morto per ustioni mortali dopo che il suo negozio fu dato alle fiamme nel 1964.

Come redattore di La Concordia Sentinel a Ferriday, La., Nelson ha scritto più di 150 storie sull'omicidio di Morris e altri casi freddi dell'era dei diritti civili che vuole aiutare a risolvere.

'È difficile risolvere un omicidio in primo luogo; è davvero difficile risolverne uno che ha più di quattro decenni ', ha detto Nelson in un'intervista telefonica. 'È un progetto di proporzioni epiche andare così indietro nel tempo.'

Nelson, i cui sforzi lo hanno portato a identificare un sospetto nell'omicidio di Morris, era riconosciuto all'inizio di questa settimana come finalista Pulitzer per i rapporti locali. Debbie Hiott, che ha presieduto la giuria per la categoria di reportage locale, si è detta colpita dal fatto che un giornalista con una tiratura di 5.000 copie potesse trovare le risorse per scrivere una serie così approfondita.

'Chiamiamo i giornali la prima bozza della storia', ha detto Hiott per telefono. “In questo caso, la prima bozza non è mai stata realizzata, quindi [Nelson] è tornato indietro e si è assicurato che le persone sapessero cosa era realmente successo. Il fatto che abbia continuato a scavare è stato impressionante. '

Nelson, che da circa 30 anni scrive per The Concordia Sentinel, è abituato a scavare . E giocoleria. Essendo uno dei soli tre redattori del giornale, ha riferito di Morris mentre curava anche il giornale, scriveva una colonna settimanale e riportava, tra le altre cose, il tribunale, il consiglio scolastico e il tribunale penale.

'Ci vuole ogni grammo della tua energia per risolvere questi tipi di casi', ha detto Nelson, che ha ottenuto un po 'di assistenza nella segnalazione lungo il percorso . 'Ma se lo consideri un lavoro importante, troverai un modo per farlo, e penso che sia vero con giornali di qualsiasi formato'.

Nelson ha riferito per la prima volta su Morris nel febbraio 2007, dopo che l'FBI ha pubblicato un elenco di omicidi per i diritti civili irrisolti, molti dei quali si pensava fossero collegati al Ku Klux Klan. Di tutti i nomi sulla lista, Nelson è stato attratto da Morris perché proveniva da Ferriday . Più Nelson riportava, più domande aveva: che tipo di uomo era Frank Morris? Cosa diceva il crimine sulle tensioni razziali a Ferriday all'epoca? E chi era la colpa della morte di Morris?

In cerca di risposte, Nelson continuava a riferire. Entro poche settimane dalla pubblicazione delle sue storie iniziali, l'FBI ha riaperto ufficialmente il caso.

Non è sempre stato facile lavorare con i federali, che hanno giurato di risolvere l'omicidio di Morris , Ha detto Nelson.

'Ho parlato con l'FBI e la gente del dipartimento di giustizia e penso che siano sinceri, ma è sicuramente una strada a senso unico', ha detto Nelson, che ha vinto un Premio Payne per l'eccellenza nel giornalismo all'inizio di quest'anno. 'Vogliono sapere cose da te, ma non vogliono darti alcuna prospettiva sul motivo per cui vogliono sapere. Capisco che probabilmente è così che devono lavorare, ma non è una situazione confortevole. '

È stato anche difficile trovare fonti per un crimine che si è verificato quando Nelson aveva solo 9 anni.

'Ho parlato con persone in tutto il paese, ma alcune delle più difficili da trovare sono le persone che potrebbero essersi trasferite solo a 20 o 30 miglia di distanza e che hanno appena vissuto una vita tranquilla', ha detto Nelson, 55 anni.

Quando finalmente trova le fonti giuste, accetta di incontrarle dove vogliono. Ha fatto interviste nei cimiteri e davanti alle chiese, sottolineando che a volte i luoghi sono 'un po 'bizzarri'. Quando le fonti sono riluttanti a parlare, spiega che il loro contributo potrebbe aiutare a risolvere un omicidio e cerca di 'fare appello al loro senso di giustizia'.

Nelson ha stilato un elenco di tutti gli agenti delle forze dell'ordine che hanno lavorato nella parrocchia di Concordia negli anni '60, '70 e '80 e ha intervistato chiunque riuscisse a trovare. Mentre si faceva strada lungo la lista, si imbatté in Bill Frasier, che era un vice di un ex sceriffo della parrocchia negli anni '80. Quando Nelson gli ha chiesto se sapeva qualcosa della morte di Nelson, Frasier ha detto: 'Qualcuno mi ha detto che l'ha fatto'.

Frasier ha spiegato che suo cognato, Leonard Spencer, avrebbe ammesso di aver partecipato alle riunioni del Ku Klux Klan negli anni '60 e aveva detto di aver ucciso accidentalmente qualcuno una volta. Nelson ha seguito il figlio e l'ex moglie di Spencer, che ha detto che Spencer faceva parte di una squadra di sicari del Klan che ha dato fuoco al negozio di riparazione di scarpe di Morris, non sapendo che Morris fosse dentro. Nelson alla fine rintracciò Spencer, che ha negato di essere stato coinvolto con il Klan o l'incendio doloso.

La successiva storia di Nelson su Spencer, ' Un sospetto rivelato 'Era pronto lo scorso dicembre, ma è stato ritardato dopo che l'FBI e il dipartimento di giustizia gli hanno chiesto di trattenerlo per non interrompere le loro indagini.

Stanley Nelson (a destra) intervista Arthur Leonard Spencer nella sua casa di Rayville, in Louisiana. (Foto di David Paperny, copyright Civil Rights Cold Case Project, 2010)

Il giornale ha aspettato alcune settimane e poi lo ha pubblicato l'8 gennaio. In pochi giorni, la storia ha attirato l'attenzione di Il New York Times , CNN , National Public Radio, Radio Pubblica , il CBC e altri. Entro un mese, l'FBI ha convocato un gran giurì per iniziare ad ascoltare le testimonianze sulla morte di Morris. Spencer non è stato ancora incriminato.

Nelson parla di Morris come se lo conoscesse personalmente, come se fosse suo amico. Cerca di trasmettere ai lettori le sfide che Morris ha dovuto affrontare come imprenditore nero in un'area prevalentemente gestita da bianchi.

'Ho pensato che fosse importante capire gli atti di bilanciamento che Frank Morris ha dovuto fare per tutta la vita per servire una clientela in bianco e nero', ha detto Nelson. “Allora, le persone avevano un paio di scarpe. [Morris] potrebbe mettere un tacco su quella scarpa. Potrebbe cucire quella scarpa. A quel tempo c'erano molti allevatori in quella zona e lui poteva aggiustare le selle. Ha svolto un lavoro di buona qualità ed era un brav'uomo nella comunità '.

Nelson dice che vuole continuare a immergersi nel caso, ma teme che il tempo stia per scadere. Molte delle sue fonti stanno invecchiando e Spencer è l'unico dei molti sospettati o persone interessate al crimine di Morris che è ancora vivo.

Terminare il suo rapporto prima che sia fatta giustizia, dice Nelson, sembrerebbe immorale.

'In definitiva, è responsabilità dei giornali fare questo tipo di lavoro, soprattutto nelle piccole comunità', ha detto Nelson, che ammette che a volte si addormenta con i documenti del tribunale al suo fianco. 'Non puoi fermarti finché non sei arrivato a una sorta di risoluzione, finché non hai esaurito ogni strada che hai.'

Ralph Izard e Jay Shelledy di Manship School of Communication della Louisiana State University ha riconosciuto la perseveranza di Nelson quando ha nominato il suo lavoro per un Pulitzer 2011. Parte della loro lettera di nomina recita:

“Di tanto in tanto, un chiaro senso di giornalismo coraggioso si confronta con coloro che hanno a cuore la missione giornalistica. Questo è uno di quei momenti. La dedizione, la portata, l'integrità e l'impatto del reportage di Nelson, e il supporto fornitogli dalla famiglia Hanna, proprietaria di questo settimanale da 4.700 tirature, rappresentano sicuramente un modello di ciò che è giornalisticamente possibile, indipendentemente dalle dimensioni o dalle risorse, se il fuoco nel ventre arde luminoso.

“… Stanley Nelson e la proprietà della famiglia credono nella gente di Concordia Parish. Credono che la maggior parte di loro, come loro, sappia che confrontarsi con la storia collettiva di una comunità, per quanto scomoda, renda una comunità più forte, soprattutto quando viene servita la giustizia. E credono che sia dovere del giornale della comunità guidare '.

Anche se Nelson ha ricevuto elogi per il suo lavoro, la reazione non è stata del tutto positiva. Alcuni lettori hanno cancellato i loro abbonamenti, chiedendosi perché Nelson abbia dovuto resuscitare un problema che credevano sarebbe stato meglio lasciare in passato.

Ma col passare del tempo, sempre più lettori hanno cominciato a dire a Nelson che hanno apprezzato i suoi sforzi. 'Penso che la gente stia parlando di quei giorni adesso e di quelle animosità', ha detto, riconoscendo che le tensioni razziali esistono ancora a Ferriday. 'C'è una migliore comprensione tra le due razze.'

Poco dopo aver iniziato a riferire su Morris, ha sentito la nipote del calzolaio. Rosa Williams, che aveva 12 anni quando suo nonno morì, aveva chiamato Nelson per dire grazie. 'Ho letto i tuoi articoli', ricorda le sue parole, 'e nelle ultime tre settimane ho imparato di più su mio nonno di quanto non abbia fatto negli ultimi 40 anni.'

Sono commenti come i suoi, dice Nelson, che gli ricordano perché il suo lavoro - e il giornalismo - sono importanti.

(Formazione correlata: scopri in cosa consiste la storia di un premio Pulitzer questo webinar di News University .)

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