Come la Charleston Gazette-Mail ha superato bancarotta, licenziamenti e modifiche gestionali per doppi abbonamenti digitali

Affari E Lavoro

Doug Poindexter, dipendente del dipartimento di prestampa della Charleston Gazette-Mail, a sinistra, spiega come vengono realizzate le lastre per la stampa durante un tour alla Reader Appreciation Night il 19 settembre 2019 (foto di Chris Dorst / Charleston Gazette-Mail)

Nell'autunno del 2018, il nuovo editore del Charleston Gazette-Mail ha fatto sedere alcuni dei suoi collaboratori al tavolo di una sala conferenze.

Aveva un obiettivo: voleva che gli abbonamenti digitali raddoppiassero in un anno.



'E ci siamo tutti guardati l'un l'altro come, come lo faremo?' ha detto Greg Moore, che era stato redattore esecutivo per soli sei mesi.

Quell'anno, il giornale dichiarò bancarotta, andò all'asta, ottenne nuovi proprietari locali e subì licenziamenti.

Il personale non sapeva nemmeno da dove cominciare.

Ma questo settembre, Moore ha scritto una colonna con qualche novità : Nonostante un 2018 difficile, a settembre, la Gazette-Mail è riuscita a più del doppio degli abbonamenti digitali. E lo hanno fatto con tre mesi di anticipo.

La vittoria potrebbe essere piccola: quei 4.341 abbonamenti digitali attualmente rappresentano l'8,5% delle entrate in circolazione.

Ma i cambiamenti che hanno ottenuto la Gazette-Mail sono stati anche abbastanza semplici: un paywall rafforzato, offerte di abbonamento aggressive, collaborazione tra i dipartimenti, partnership nazionali e una redazione che sta iniziando ad accettare il proprio ruolo nel salvarsi.

'Ci sono giorni in cui guardi al futuro dei giornali e non ci sono molte buone notizie', ha detto Moore. 'E questa è una buona notizia.'

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Il giornalista di Gazette-Mail Eric Eyre, a destra, si prepara a brindare con la redazione e l'ex direttore esecutivo Rob Byers, a sinistra, dopo che Eyre ha vinto il Premio Pulitzer 2017 per i rapporti investigativi. (Kenny Kemp | Gazette-Mail)

Sostenere l'indignazione

Quando Ken Ward Jr. arrivò alla Charleston Gazette come stagista estivo nel 1989, l'editore Ned Chilton era già morto. Ma il mantra di Chilton - che il giornale dovrebbe praticare 'indignazione sostenuta' - è rimasto.

'Quello spirito e quell'idea di cosa fosse il giornalismo è stato ciò che mi ha fatto venire voglia di venire qui come giovane giornalista appena uscito dal college', ha detto Ward, un borsista MacArthur del 2018.

È il tipo di lavoro che Ward e i suoi colleghi perseguivano. Ma nel tempo hanno visto l'attività del giornale peggiorare sempre di più mentre la redazione stessa ha attraversato una corsa sulle montagne russe del cambiamento.

Nel 2015 la Gazette fusa con il Charleston Daily Mail . Nel 2017, il giornale combinato ha vinto il suo primo Pulitzer per l'indagine di Eric Eyre sulla crisi degli oppioidi. (Il Charleston Daily Mail ha vinto un Pulitzer nel 1975 per la redazione editoriale.) Nel gennaio del 2018, il giornale ha dichiarato fallimento .

All'epoca, al personale della redazione fu detto che il probabile acquirente era Ogden Newspapers, che possiede più di 40 quotidiani negli Stati Uniti e ha sede a Wheeling, West Virginia.

Un gruppo di lettori di lunga data a Charleston ha presentato una petizione al giudice durante la procedura fallimentare che ha sottolineato l'importanza della proprietà locale. Nell'aprile 2018, un gruppo di investitori locali si è unito al proprietario del giornale a Huntington, West Virginia, e ha fatto un'offerta di successo per il giornale .

Rob Byers, allora direttore esecutivo, lo era tra quelli licenziati nel passaggio di proprietà, che è stato un duro colpo per la redazione, ha detto Ward.

'Era stato un editore che ci ha portato a un Premio Pulitzer, il nostro primo.' (Byers ha rifiutato di commentare questo articolo.)

Moore, che ha iniziato alla Gazette 23 anni fa, è stato nominato direttore esecutivo. Mentre si riprendeva dalla perdita di un collega di lunga data a Byers, Moore e altri iniziarono a lavorare per rimettere a fuoco una redazione più piccola per scegliere i suoi colpi.

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Screenshot, un'offerta di abbonamento della Gazette-Mail

Cosa ha funzionato

Per i giornali locali, il passaggio al digitale è stato più faticoso che rapido, ma stiamo iniziando a vedere alcuni segnali di successo. A Whiteville, North Carolina, The News Reporter aumento del 493% dei ricavi degli abbonamenti digitali , sostituendo le entrate perse dagli abbonati 'quasi al dollaro', ha detto a Poynter l'editore Les High a settembre. A Charleston, South Carolina, The Post and Courier ha aumentato gli abbonamenti digitali del 250% .

Il personale di entrambe le redazioni ha iniziato a utilizzare i dati per fare scelte migliori su cosa coprire. Entrambi hanno anche proprietari locali. Queste cose sono vere anche a Charleston.

La Gazette-Mail si trova e copre la capitale del West Virginia, dove vivono poco più di 47.000 persone.

Ecco cosa ha funzionato finora per Gazette-Mail:

Si aspettano di essere pagati per il loro lavoro: Una delle cose più facili che ha fatto il personale della Gazette-Mail è stata rafforzare il suo paywall. Era pieno di buchi e poteva essere violato passando attraverso i social media.

Era anche più una copertura di guadagno.

A un certo punto, alcuni anni fa, i lettori ricevevano 10 storie gratis al mese.

Ora ne ottengono due.

'Le persone hanno letto le nostre cose gratuitamente online per un po 'e lavoriamo duramente per mettere queste cose là fuori', ha detto Moore. “Pensiamo che questo sia un buon numero. Pensiamo che sia un assaggio. '

Anche le offerte per convincere la gente a pagare sono piuttosto aggressive.

Le offerte iniziali partono da 99 centesimi al mese e arrivano fino a $ 13,95. Finora, la maggior parte dei nuovi abbonati paga tra $ 0,99 e $ 7,99 al mese, ha affermato Jim Heady, l'editore. All'inizio, si preoccupava che dopo che l'offerta iniziale fosse terminata e il prezzo fosse aumentato, le persone avrebbero annullato, ma 'non era così, il che è stato davvero sorprendente per me', ha detto.

Tra le tariffe mensili di $ 7,99 e $ 13,95, Gazette-Mail ha un tasso di ritenzione dell'85%.

Stanno lavorando insieme su tutto il giornale: La Gazette-Mail ha ora incontri settimanali sulla strategia digitale che includono persone della circolazione, del marketing e dell'editoria. Un esempio: hanno esaminato l'analisi delle storie che generano iscrizioni. Quelle storie sono lo stesso lavoro di sorveglianza per cui è nota la Gazette-Mail.

Ciò offre ai giornalisti un incentivo a dire no alle storie che non sono all'altezza di quegli standard, ha detto la giornalista ambientale Kate Mishkin.

'Non sprecherò il mio tempo con una storia stupida. Faremo un buon lavoro e troveremo le cose che sono sbagliate, le esporremo e le aggiusteremo '.

Stanno raccontando meglio la loro storia: Ward vede un altro grande cambiamento: molti dei giornalisti della Gazette-Mail stanno iniziando a migliorare nel sostenere le ragioni per cui vale la pena iscriversi al loro lavoro, sia nelle interazioni di persona che sui social media.

'Francamente penso che una delle cose principali che la redazione ha fatto sia stata promuovere noi stessi e promuovere l'idea che siamo membri della comunità e stiamo fornendo qualcosa che pensiamo di cui la comunità abbia bisogno e, se sei d'accordo, come di sostenerci? '

Hanno beneficiato di alcuni reinvestimenti: Molti lavori di reporting aperti critici non sono stati svolti, ha detto Ward, ma i nuovi proprietari del giornale hanno investito in attrezzature per podcast e formazione per un podcast settimanale.

Mishkin e altri hanno lanciato il podcast Mountain State Morning nel luglio dello scorso anno. Quasi un anno dopo, quando è stata accettata per la formazione con Transom, un progetto attraverso il non-profit Atlantic Public Media, i proprietari sono stati pronti ad approvare la spesa, ha detto.

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E di recente, quel podcast ha ottenuto uno sponsor.

'Si vede quando si investe in qualcosa, quando un proprietario è disposto a correre il rischio e mettere un po 'di soldi giù, viene fuori molto meglio', ha detto Mishkin.

Hanno partner nazionali: The Gazette-Mail e Ward hanno lavorato con ProPublica's Rete di segnalazione locale per due anni. Quel progetto finanzia la posizione di un giornalista investigativo locale e offre supporto editoriale. Il giornale attualmente ha anche due giornalisti di Rapporto per l'America , che colloca i giornalisti nelle redazioni locali e li cofinanzia per incarichi di uno e due anni.

Entrambe le partnership, ha detto Ward, hanno portato nuova energia nella redazione e hanno offerto un modello su come essere un'organizzazione guidata dalla missione. A ProPublica, ha detto Ward, tutti sembrano entusiasti di ciò su cui stanno lavorando. Questo è qualcosa di cui hanno bisogno i giornalisti dei giornali.

'Per l'amor di Dio, se sei annoiato dalla storia che stai scrivendo, cosa ti fa pensare che qualcuno sarebbe interessato a leggerlo?'

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Screenshot, Local Reporting Network di ProPublica

Meno è in realtà meno

I giornali locali sono significativamente più piccoli di una volta.

Questi numeri potrebbero ormai esserti familiari, ma sono utili per comprendere i cambiamenti rivoluzionari del settore e l'incapacità di adattarsi rapidamente a loro: dal 2008 al 2018, l'occupazione presso i giornali locali ridotto del 47% , secondo Pew Research Center.

Attualmente circa 30 persone lavorano nella redazione di Gazette-Mail.

Molti staff di giornali ora accettano l'idea che non possono essere tutte le cose ( non lo furono mai , ma questa è un'altra storia.)

Parlando con le persone a Charleston, questo è emerso alcune volte:

'Credo fermamente che l'unica cosa che puoi fare con meno è meno', ha detto Ward.

'... Ad un certo punto, non puoi fare altro che meno con meno', ha detto Moore. 'Questa è solo logica.'

Per entrambi gli uomini, la Gazette-Mail è un luogo molto diverso da quello in cui hanno iniziato a lavorare all'inizio della loro carriera. Hanno dovuto imparare a dire di no alle notizie che una volta avrebbero inseguito, come un brutto incidente sull'autostrada.

Moore ricorda a se stesso che la TV locale sarà lì e lo coprirà.

'Se vogliamo essere il luogo in cui le persone si iscrivono perché facciamo cose che nessun altro fa, non è qui che possiamo indirizzare le nostre risorse'.

Alcuni lettori si sono opposti al cambiamento, ha detto Ward, ma il personale ha cercato di spiegare cosa stanno coprendo e perché, sia di persona che attraverso il loro lavoro.

'Meno è meno', tuttavia, non è una scusa per resistere alla sperimentazione.

'Sono sicuro che a un certo punto qualcuno in questa redazione ha forse detto 'Non puoi fare di meno con meno'', ha detto Mishkin. 'Ed è vero.'

Ma ciò non significa che tu non possa capire cose nuove, come hanno fatto lei e Catherine Caudill, assistente redattore di notizie e redattore di testi, insegnando a se stessi come costruire un podcast, che ora ha uno sponsor e sta introducendo un profitto.

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I lettori di Charkeston Gazette-Mail Tanya Ridding, a destra, e Marie Runyon, la seconda da destra, entrambe di South Charleston, parlano con la studentessa della George Washington High School e collaboratrice di Flipside Susan Prigozen, a sinistra, e il redattore di notizie e l'editore di Flipside Leann Ray, la seconda da sinistra , alla serata di apprezzamento dei lettori della Charleston Gazette-Mail durante Art Walk, 18 settembre 2019, (foto di Chris Dorst / Charleston Gazette-Mail)

Sta ancora scalciando

Il prossimo obiettivo dell'abbonamento digitale per Gazette-Mail è di raggiungere i 5.000 entro la fine dell'anno, ha affermato Heady, l'editore. Entro la fine del 2020, vorrebbe raddoppiarlo, rendendo gli abbonamenti digitali vicini al 20% delle entrate di circolazione.

'E penso che dal modo in cui stanno andando, potrebbe succedere molto bene.'

La Gazette-Mail ha le sue lotte finanziarie, come ovunque, ha detto. Le prestazioni complessive sono buone. Potrebbe essere meglio.

Ma hanno raggiunto un obiettivo, e lo hanno fatto lavorando insieme, ha detto.

'È come, wow, perché non l'abbiamo fatto 20 anni fa?'

Come ogni redazione, non tutti si sono convertiti ai cambiamenti alla Gazette-Mail, ha detto Ward.

Capisce perché.

I suoi colleghi si guardano intorno e vedono sedie vuote, colleghi scomparsi e ritmi scoperti. Le cose non sono come prima.

Ma ai lettori non interessa niente di tutto ciò, ha detto Ward.

'A meno che non stiamo mostrando ai nostri lettori un po 'di forza, un po' di coraggio e un po 'di entusiasmo, smetteranno di leggere e vedranno cosa c'è su Facebook oggi.'

È ora che i giornalisti locali scendano dal tappeto e tornino in gioco, ha detto, 'mostra ai nostri lettori che siamo vivi e che siamo ancora qui e stiamo ancora dando calci'.

Kristen Hare copre la trasformazione delle notizie locali per Poynter.org. Può essere raggiunta a khare@poynter.org o su Twitter a @kristenhare

Correzione: in una didascalia, Eric Eyre e Rob Byers sono stati identificati erroneamente l'uno con l'altro. Ci scusiamo per l'errore. È stato corretto.

Aggiornamento: la storia è stata aggiornata per includere la menzione del Premio Pulitzer 1975 del Charleston Daily Mail.