È ora di sradicare i giornali americani dagli hedge fund e ripiantarli in un terreno più ospitale

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E dobbiamo quindi nutrire organizzazioni di notizie di proprietà locale e senza scopo di lucro.

(Artem Oleshko / Shutterstock)

Il primo impatto finanziario di COVID-19 sulle notizie locali è chiaro: quando le attività commerciali hanno chiuso, hanno smesso di fare pubblicità, spingendo le testate giornalistiche a licenziare, licenziare o tagliare la paga dei giornalisti, proprio quando il pubblico si rivolge più che mai alle notizie locali.

Ma c'è un probabile effetto secondario che peggiorerà le cose: un ulteriore consolidamento dell'industria dei giornali. Le industrie in difficoltà tendono al consolidamento , e con i bilanci dei giornali macchiati di inchiostro rosso, analisti come Ken Doctor prevedono più fusioni.

Ciò è particolarmente preoccupante dal momento che l'acquisizione di giornali da parte di private equity e hedge fund ha contribuito enormemente, insieme all'interruzione digitale della pubblicità, al declino delle notizie locali. Secondo quanto riportato, circa 680 giornali sono posseduti o controllati da una manciata di fondi speculativi dati di prossima pubblicazione raccolti da Penny Abernathy presso la University of North Carolina Chapel Hill. Se McClatchy e Tribune Publishing finiranno sulla stessa barca, come sembra probabile, allora entro la fine dell'anno oltre il 55% della circolazione quotidiana in America sarà su giornali di proprietà di istituzioni finanziarie.

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La paura di un consolidamento eccessivo è stranamente bipartisan. Il procuratore generale William Barr ha recentemente criticato il consolidamento dei media e lodava i tempi antichi in cui 'la stampa era così frammentata che il potere di ogni organo era piccolo' e una molteplicità di giornali 'coltivavano un'ampia varietà di opinioni e opinioni localizzate'.

Il consolidamento ha anche portato a una riduzione delle risorse di reporting nelle comunità americane. Abernathy ha riassunto il ruolo degli hedge fund: 'La formula operativa standard spesso includeva un taglio aggressivo dei costi ... la vendita o la chiusura di giornali con prestazioni insufficienti e la ristrutturazione finanziaria, compreso il fallimento. Al massimo, le loro strategie hanno portato alla chiusura di centinaia di giornali locali e alla diminuzione dell'importante ruolo civico dei giornali '.

Dobbiamo sradicare alcuni di questi giornali e ripiantarli in un terreno più ospitale. E dobbiamo quindi nutrire organizzazioni di notizie di proprietà locale e senza scopo di lucro.

Come sarebbe una strategia di reimpianto?

In primo luogo, abbiamo bisogno di una moratoria temporanea sul consolidamento dei giornali per evitare ulteriori danni.

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In secondo luogo, insieme a quel bastone, offriamo una grande carota: incentivi fiscali per le catene di giornali e le società di private equity a rinunciare ad alcuni dei loro titoli (ora finanziariamente ancora più travagliati) invece di chiuderli o sventrarli.

Ad esempio, potremmo consentire una detrazione fiscale di beneficenza sovralimentata per le aziende che donano un giornale a un'organizzazione no profit locale o convertono un giornale esistente in un'organizzazione senza scopo di lucro. Potremmo consentire loro di richiedere una detrazione basata sul valore precedente del giornale piuttosto che sul valore di mercato attuale (puzzolente) e potremmo consentire loro di riportare i benefici fiscali per diversi anni. E - perdonatemi per essere entrato nelle erbacce della politica fiscale qui - potremmo fare in modo che una tale conversione non sia un evento imponibile.

Oppure, la società di giornali potrebbe ottenere un credito d'imposta aggiuntivo se vende a una società B o ad altri obiettivi orientati alla missione.

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Terzo, dobbiamo aiutare quelle e altre organizzazioni di notizie locali senza scopo di lucro a sviluppare una reale possibilità di sviluppare modelli di business di successo. Le testate giornalistiche senza scopo di lucro dovrebbero essere in grado di fare pubblicità senza mettere a repentaglio il loro status di non profit e i consumatori dovrebbero essere in grado di considerare l'acquisto di un abbonamento come una donazione di beneficenza sulle loro tasse. E l'IRS dovrebbe una volta per tutte considerare il giornalismo come uno scopo pubblico legittimo: rendere più facile convertire un giornale in uno stato non profit o avviarne uno da zero. Mai più un'organizzazione dovrebbe cancellare la parola 'giornalismo' per ottenere l'approvazione, come è successo in passato.

Gli sforzi per indirizzare la pubblicità del governo verso le notizie locali, cosa che apprezzo, devono avere un'ulteriore salvaguardia: una parte significativa della quota locale dovrebbe andare a media di proprietà locale o senza scopo di lucro. Ciò rafforzerebbe una delle gambe delle entrate delle notizie locali.

Potremmo anche sperimentare finanziamenti più diretti e neutrali nei contenuti.

Immagina un fondo modellato dopo l'esperimento di successo chiamato NewsMatch . Più di una dozzina di fondazioni hanno raccolto fondi e fornito dollari corrispondenti che le organizzazioni di notizie locali senza scopo di lucro avevano raccolto dalla comunità. Il governo potrebbe versare dei soldi in quel fondo, il che aiuterebbe le notizie locali senza necessariamente comportare interferenze politiche.

Infine, qualcuno - il governo? Un miliardario benevolo? - dovrebbe creare un fondo di deconsolidamento ben dotato per aiutare, beh, a fertilizzare tutto questo reimpianto. Ciò contribuirebbe a facilitare la conversione dei giornali in uno stato non profit, assumere avvocati specializzati in fallimenti per guidare il processo, agire come una holding per acquistare e donare redazioni di successo e fornire capitale di transizione per le testate giornalistiche.

Il reimpianto come organizzazione non profit non risolverà tutti i problemi che devono affrontare le testate giornalistiche locali. Le nuove entità dovrebbero ancora decidere se continuare a pubblicare edizioni cartacee, come raccogliere entrate dai membri o dagli abbonati, se convertirsi al solo digitale e come rafforzare la raccolta di fondi di beneficenza locale. Essere un'organizzazione non profit potrebbe fornire loro un flusso di entrate aggiuntivo, donazioni, ma probabilmente non può essere l'unico.

Realisticamente, alcuni dei giornali attualmente di proprietà di mega catene sono troppo lontani per essere salvati. I loro marchi, la redazione e la portata si sono ridotti troppo. In quei casi, sarà meglio iniziare qualcosa di nuovo da zero. In altri casi, i giornali locali di proprietà delle catene potrebbero ancora fare un ottimo lavoro e dovrebbero continuare.

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Abbiamo già avuto una manciata di casi di successo in cui i giornali si sono convertiti in organizzazioni non profit o sono diventati parte di un'organizzazione non profit esistente, tra cui The Salt Lake Tribune, The Philadelphia Inquirer e Tampa Bay Times.

Se anche, diciamo, il 20% dei giornali potesse essere ripiantato, ciò significherebbe che centinaia di altri mettere radici nelle loro comunità e fare grande giornalismo.

Steven Waldman è presidente e co-fondatore di Report for America e leader di Ricostruisci il supporto locale , una campagna che sostiene le notizie della comunità di proprietà locale e senza scopo di lucro.