Il seguito della storia 'Ragazza alla finestra', vincitrice del premio Pulitzer, mostra le difficoltà di creare un seguito

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Tre anni fa, la giornalista del St. Petersburg Times Lane DeGregory e la fotografa Melissa Lyttle hanno presentato Dani, di 9 anni, come ' La ragazza alla finestra . '

All'inizio della storia di 6.500 parole, Dani sbircia dalla finestra sporca e rotta di una casa infestata da scarafaggi. Prima di essere soccorsa all'età di 6 anni, trascorreva le sue giornate sdraiata su un vecchio materasso, coperta di piaghe, mai vasaia, incapace di parlare. Nel corso della storia, Dani viene adottato da una coppia premurosa che rimane estasiata dagli occhi scuri e distanti della ragazza.

Anche i lettori sono stati portati con lei . La storia è diventata la più popolare in assoluto sul sito web del Times. Le persone hanno donato 10.000 dollari per aiutare la famiglia. DeGregory riceve ancora e-mail ogni settimana da persone che chiedono come sta Dani.



Il fatto è che fino a poco tempo non lo sapeva. Dopo essere andata a Chicago per apparire al 'The Oprah Winfrey Show', la famiglia interruppe i contatti con i due giornalisti.

Il silenzio è continuato fino a un paio di mesi fa, più o meno nel periodo in cui i genitori adottivi, Bernie e Diane Lierow, hanno offerto a DeGregory e Lyttle il seguito che avevano cercato per così tanto tempo. I Lierows avevano appena pubblicato un libro, ' Dani’s Story , 'E stavano cercando pubblicità.

' Dani, nel mondo reale , 'È stato pubblicato domenica dal quotidiano, di proprietà di Poynter. Come 'La ragazza alla finestra', questa storia offre uno sguardo dall'interno sul mondo di Dani e sulla sua crescita. Ma mostra anche che un seguito può essere stimolante, in modi diversi, come la storia originale e premiata.

Le persone sono le stesse, ma le loro vite sono cambiate. I lettori vogliono un lieto fine, ma la realtà è più complicata. E il rapporto di un giornalista con una fonte cambia nel tempo.

Tre anni fa, mi sono seduto con DeGregory e Lyttle per scoprire come hanno realizzato questa storia: come hanno guadagnato la fiducia delle loro fonti, osservato momenti intimi, collaborato per catturare i migliori dettagli e immagini e bilanciato un accesso completo con compassione.

La scorsa settimana, ho parlato di nuovo con loro per vedere come hanno fatto il follow-up. Abbiamo discusso:

  • Come una relazione con le fonti può rompersi dopo una storia e come hanno lavorato per ripristinarla
  • Come hanno bilanciato la necessità di porre domande difficili con l'empatia per i loro soggetti
  • In che modo i commenti online possono influenzare la percezione delle persone su come vengono rappresentati in una notizia
  • Come si presentarono momenti simili tre anni dopo

Ecco alcuni punti salienti della nostra conversazione di 90 minuti.

Ripristinare una relazione con le fonti

Dani è diventato famoso in tutto il mondo dopo la pubblicazione di “La ragazza alla finestra”. La famiglia è apparsa su Oprah. DeGregory si è avvicinato con una proposta di libro, ma hanno deciso di fare da soli.

E nei mesi successivi, i Lierow smisero di parlare con i giornalisti che avevano documentato le loro vite, anche dopo che il loro lavoro aveva vinto premi come quello di DeGregory 2009 Pulitzer per la scrittura di lungometraggi . DeGregory ha descritto cosa è successo:

DeGregory: Inizialmente a loro [Bernie e Diane Lierow] è piaciuta molto la storia. Ho una lettera di ringraziamento che mi hanno inviato su quanto significava per loro ... Ed erano così grati per quanta attenzione aveva attirato altri bambini adottivi - alcuni bambini sono stati effettivamente adottati a causa della storia. ...

Sono stati molto soddisfatti di noi - fino a Oprah. Una volta che Oprah ha chiamato e ha iniziato a lavorare con loro e con noi, le cose sono diventate davvero complicate. Oprah li ha costretti a firmare una sorta di accordo che non avrebbero parlato con nessun altro media, compresi noi. ...

La famiglia ha registrato lo spettacolo di Oprah in ottobre, ma non è andato in onda fino a marzo. Nel frattempo, i redattori di DeGregory le facevano pressioni perché seguisse la famiglia, in parte a causa dell'incredibile risposta dei lettori. A questo punto, i Lierow si erano trasferiti nel Tennessee.

DeGregory: Continuavo a chiamarli e inviare loro lettere ed e-mail chiedendo loro, per favore, posso parlare con te? ... E in pratica hanno detto: 'Stop. Smettila di infastidirci, non ti parleremo, Oprah non vuole che parliamo con te '- e fondamentalmente ha interrotto tutte le comunicazioni. Probabilmente è stato circa sei mesi dopo l'uscita della storia.

lettera del New York Times all'editore

Quest'estate, quindi, la prima domanda era che tipo di rapporto avrebbero avuto i giornalisti con la famiglia durante il loro viaggio di due giorni in Tennessee.

DeGregory: Le cose erano diverse. Erano passati tre anni, e tutta quell'acqua sotto i ponti. Ma ci hanno invitato là fuori. Non ho nemmeno provato a parlare con loro da quando è uscito il Pulitzer. Non avevo più intenzione di spingere ... Mi faceva male continuare a essere ostacolato, quindi alla fine mi arresi. ...

Piuttosto che entrare in questa situazione pensando che devo costruire questa relazione o ho una buona relazione che mi sono guadagnata, ho pensato, 'Accidenti, devo ricominciare tutto da capo e capire come procedere leggermente.'

All'inizio ho semplicemente lasciato andare [Bernie]. Non ho fatto molte domande, almeno quella prima mattina. Poi siamo riusciti a salire in macchina con lui ed è diventato un po 'più intimo e facile intervistarlo. ...

Lyttle: Anche se a volte era imbarazzante - solo cercare di riprendere una conversazione che era stata interrotta tre anni fa, con le cose che erano successe nel mezzo - erano così occupati che si sarebbero dimenticati di noi. Non avevamo necessariamente più tempo per sederci e intervistarli - ricevevamo domande al volo - ma c'era molta narrativa, molta osservazione, scrittura.

Segnalare i progressi o la loro mancanza

Dopo il loro primo incontro, Bernie Lierow ha portato DeGregory e Lyttle a casa sua, dove hanno incontrato Dani mentre scendeva dallo scuolabus. Aveva 9 anni quando la storia è stata pubblicata; ora aveva 12 anni. Ma il suo aspetto fisico smentiva la giovane ragazza dentro.

DeGregory: … Quello che è stato scioccante per me è stato che dentro quel corpo aveva ancora Dani di 9 anni. Quindi, quando un bambino di 9 anni ha un capriccio o ha bisogno di aiuto per compiti semplici, non è scioccante come un bambino di quasi 13 anni che ha gli stessi capricci e ha bisogno di aiuto con tutto, come 'Tirare su il tuo pantaloni, Dani 'e' Lascia che ti aiuti a toglierti le scarpe, Dani '. Questo, per me, era più difficile da guardare.

Uno degli obiettivi della storia era vedere se Dani stava guarendo e crescendo dopo anni di negligenza paralizzante. I giornalisti hanno trovato difficile rispondere. I Lierow pensavano che Dani avesse fatto passi da gigante, ma per DeGregory e Lyttle il progresso era difficile da discernere.

Lyttle: La cosa più importante che abbiamo notato è quanto sia consapevole del mondo che la circonda. Penso che tre anni fa, quando l'abbiamo incontrata per la prima volta, il suo mondo fosse limitato. Era tutto un po 'nella sua testa. C'era questa piccola sfera intorno a lei e quella era la sua orbita.

[Questa volta] abbiamo notato che guardava le luci che passavano su una macchina della polizia che ci sorpassava e guardava negli occhi le persone, il che è enorme, e reagiva fisicamente quando queste ragazzine le si avvicinavano al luna park. ... Li ha riconosciuti e ha sorriso.

DeGregory: Ora avvia il contatto. Prima, si sarebbe quasi rabbrividita se qualcuno avesse cercato di tenerle la mano o di darle una pacca sulla testa o altro. E ora ci ha abbracciati, ci ha tenuto per mano, si è avvicinata a queste bambine, si è rivolta ai suoi genitori quando le parlavano. Sta decisamente uscendo da questo bozzolo che l'ha protetta per così tanto tempo.

Ti sembra inconoscibile come prima?

DeGregory: Non credo di avere la più pallida idea di cosa le stia succedendo per la mente, tranne quando avrebbe riso. O anche quando era arrabbiata, non si poteva dire cosa la turbava. Si capiva quando era felice. ...

Prima, avevamo un grande punto interrogativo sul fatto che ci fosse qualcosa che potesse essere tirato fuori. E ora è come se vedessi questa grande crepa nell'armatura o nell'uovo o qualsiasi altra cosa - che sta uscendo.

come rispondere agli attacchi personali

DeGregory ha detto che spesso cerca di distillare una storia in una parola. Nel 2008, mi ha detto che quelle parole erano 'nutrimento' e 'speranza'. Le ho chiesto quale sarebbe stata la parola questa volta.

DeGregory: ... Si tratta di connessione - connessioni. Per quello che non ha, tuttavia, capisce che quando calcia un pallone lo fa volare in aria. È lei che lo fa. Capisce che quando qualcuno la chiama per nome e alza le braccia che vuole un abbraccio, ed è disposta a farlo.

Bilanciare le domande importanti del lettore con la compassione per le fonti

In entrambe le storie, ho notato che DeGregory affronta importanti questioni di responsabilità in modo sommesso e non giudicante. Mi ha raccontato come affronta domande difficili, ma necessarie nel suo resoconto e nella sua scrittura:

DeGregory: Mi sforzo davvero di tenere un'opinione fuori da tutte le storie che scrivo. … Sento che il mio lavoro come giornalista non è giudicare le persone, ma solo metterle in evidenza.

Tutti sono predisposti a sostenerli in ciò che [lui] farebbe. ... Ma non credo che nello scrivere una storia e offrirla ai nostri lettori, questo abbia un posto. ...

Anticipo le domande che mi farebbero. Se qualche lettore si avvicinasse a questa storia, vorrebbe sapere, cosa dice il medico di Dani? Così siamo andati giù per il sentiero e siamo tornati di nuovo su, 'Possiamo parlare con il suo dottore?' E Bernie continuava a dire: 'Non ha un dottore'.

OK. Questa è la loro scelta, qualunque sia la ragione. Non mi sento come se fosse il mio posto per giudicare, ma sento come se avessi bisogno di condividerlo con i lettori che si chiederanno.

I giornalisti spesso dicono di servire il loro pubblico, non le loro fonti. Ma quando un giornalista e un fotografo lavorano così a stretto contatto con i soggetti della loro storia, possono finire in una relazione complessa in cui si sentono protettivi nei loro confronti.

È successo nel 2008 e di nuovo questa volta. DeGregory ha detto di aver riletto la storia di questa settimana dopo che era stata modificata e ha cambiato alcune parole per la preoccupazione che avrebbe infastidito i Lierow. 'Non si trattava nemmeno di Dani, solo del modo in cui erano state formulate le cose', ha detto.

Le ho chiesto perché le importa così tanto cosa pensano i suoi soggetti delle sue storie.

DeGregory: ... Non voglio che pensino che ho fatto qualcosa per le ragioni sbagliate. Non sono mai entrato in questo pensiero pensando che questo avrebbe vinto un premio. Stavo pensando che un bambino sarebbe stato adottato, e così è stato. E forse anche questo lo farà.

Ma per qualunque cosa qualcuno voglia dire sui Lierow, hanno salvato quella ragazzina. E c'è qualcosa di eroico in questo. C'è molto di eroico in questo.

Come pensi che reagiranno le persone a questa storia?

DeGregory: Ci ho pensato molto. ... Penso che le persone saranno probabilmente contente di sapere che sta andando bene, data una certa speranza che si sta connettendo e sta restituendo amore e affetto. Non erano sicuri che potesse farlo, e questo è stato enorme. ...

Ma penso che le persone potrebbero essere sorprese di quanto poco sia progredita verbalmente, socialmente. Quando l'abbiamo lasciata era già stata addestrata al vasino, ma di notte indossa ancora i pull-up. Quando l'abbiamo lasciata poteva mangiare con una forchetta e un cucchiaio, ma continua a mangiare principalmente con le dita. Quando l'abbiamo lasciata, stava iniziando a seguire semplici comandi e non è andata molto oltre.

In che modo i commenti online possono cambiare la percezione di una storia da parte di un soggetto

Sebbene DeGregory si sforzi di presentare una visione sfumata di tali questioni nelle sue storie, ciò non si applica necessariamente ai commenti dei lettori. DeGregory ha detto che 'La ragazza alla finestra' è stata la prima volta che i commenti dei lettori hanno cambiato la percezione dei soggetti di come sono stati ritratti.

DeGregory: ... Mi preoccupo di più di quello che diranno i commentatori e di come reagiranno i soggetti. ...

Cerco di raccontare a tutte le persone di cui scrivo adesso, qualunque cosa pensiate della mia storia, leggetela senza leggere i commenti. Perché cambia la percezione delle persone; cambia la loro ricezione della tua storia. ...

Ecco un dottorato di ricerca gratuito. idea per uno studente di giornalismo là fuori. ... Le telefonate che ricevo sono estremamente positive. 'Grande storia', 'Adoro queste persone', 'Grazie per aver reso la mia mattinata'. 'Dove posso inviare denaro?' Le e-mail sono davvero ben pensate. O hanno un problema che vogliono capire o vogliono offrire qualche informazione o dire: 'Conosco qualcuno come questo'. Ma i commenti sono cattivi.

Catturare immagini di progresso tre anni dopo

Le foto di Lyttle erano una parte fondamentale di 'La ragazza alla finestra'. Questa volta hanno finito per essere importanti, ma in modo inaspettato.

Verso la fine del viaggio in Tennessee, Lyttle stava esaminando le sue immagini per vedere con cosa doveva lavorare. Si rese conto che una foto sembrava abbastanza simile a quella della prima storia. Quando ha iniziato a cercare, ha trovato diversi casi in cui una foto che aveva appena fatto rispecchiava una di tre anni prima.

DeGregory: Senza volerlo, questa volta aveva girato così tanti momenti stranamente simili di cui aveva le foto dell'ultima volta. … È stato fantastico - non solo le scene, ma il linguaggio del corpo, il posizionamento delle persone e la luce. ...

Lyttle ha creato diversi ' dittici ”con ciascuna immagine affiancata . Una di quelle foto è stato pubblicato sul giornale :

Lyttle: È quella che è stata la nostra foto principale la prima volta, dove [Bernie Lierow la sta] abbracciando e lei è solo un po 'penzoloni, senza vita e floscia, e non ricambia. E quella scena è successa di nuovo ... Ho fatto questa foto in soggiorno questa volta dove lui la stava abbracciando. È molto chiaro: gli tiene la testa. Gli morde scherzosamente il naso e lo ricambia. ... È lo stesso per il fatto delle lenti, della composizione e del momento.

Sinistra: (2/3/08) Due delle cose preferite di Bernie Lierow sono dare a sua figlia Dani, 9 anni (foto a sinistra) baci e abbracci, anche se non poteva restituirli. La domanda principale che la famiglia aveva era se una bambina che era stata trascurata impara ad amare e si lascia amare. Giusto: (12/8/11) Tre anni dopo, Dani, che ora ha 12 anni, è cresciuta, fisicamente ed emotivamente - è più alta di un piede e chiaramente sensibile all'affetto di suo padre, abbracciandolo, baciandolo e mordendosi scherzosamente il naso. (Melissa Lyttle / St. Petersburg Times)

I cambiamenti in Dani sono evidenti in un altro dittico di ritratti di allora e di oggi:

Sinistra: (2/3/08) Per i primi sette anni della sua vita, Danielle non ha mai visto il sole, non sentito il vento o assaggiato cibi solidi. Era tenuta in un armadio in un appartamento di Plant City, rinchiusa nell'oscurità, lasciata con un pannolino sporco, nutrita solo con un biberon. 'Era una bambina selvaggia', ha detto Carolyn Eastman della Tampa heart Gallery. 'Non avevamo mai visto un caso del genere.' Giusto: (8/12/11) Alcuni dei più grandi miglioramenti che si notano in Dani sono che inizia a notare le cose intorno a lei ea stabilire un contatto visivo con gli altri. (Melissa Lyttle / St. Petersburg Times)

Lyttle: Per il primo, non avrebbe stabilito il contatto visivo con le persone. Ed era molto, un po 'dura, con la mascella serrata e serrata. Nel secondo sembra decisamente più morbida e guarda direttamente nella telecamera, il che è enorme perché stabilirebbe quel contatto visivo e quella connessione con le persone.

Tre anni fa, la famiglia era preoccupata che Dani non si presentasse come un mostro e che Lyttle non fotografasse momenti imbarazzanti. Questa volta, ha detto Lyttle, la situazione era un po 'diversa.

Lyttle: La prima volta che abbiamo fatto concessioni su come stavamo coprendo questo aspetto. ... Quelle concessioni non sono state fatte questa volta, e penso che gran parte di ciò sia dovuto al fatto che hanno pubblicato questo libro e hanno fatto esattamente quello che ci avevano chiesto di non fare, nel libro.

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C'è un'intera scena nel libro in cui lei ha avuto un incidente e ha lanciato cacca in tutta la casa e cose che non abbiamo incluso nella nostra storia originale, principalmente perché erano preoccupati di come avrebbe fatto il suo aspetto. ...

Non voglio dire che sono andato a cercare di farli sembrare cattivi. Quello non era certamente il mio obiettivo. Non credo che siano persone cattive; Non credo che siano malvagi. Penso solo che siano umani e che siano imperfetti. E una parte di quella verità per me era mostrare quelle imperfezioni questa volta.

... Il modo in cui l'ho descritto ai miei editori era che, nei commenti la prima volta, molti lettori avevano descritto i Lierow come 'angeli sulla terra'. ... Ma gli angeli sulla terra sono umani e talvolta hanno un'ala rotta o un'aureola appannata. Non sono perfetti. Penso che questa volta sia un'interpretazione molto reale del caos nelle loro vite.

Come altri lettori, ero ansioso di sapere cosa ne era stato di Dani e, come DeGregory e Lyttle, mi chiedo cosa porteranno altri tre anni.

'Sono contento in retrospettiva che abbiamo aspettato tre anni', mi ha detto DeGregory. 'Penso che se lo avessimo fatto dopo un anno probabilmente non avremmo visto qualcosa di così tangibile come abbiamo visto ora in termini di crescita, promessa e speranza'.